Schimmenspel rond jeugd Champions League

Woedend was Ajax vanwege de nieuwe opzet van de jeugd Champions League. Dat lieten ze openlijk blijken door middel van een brief op de officiële website. Het internet ging razendsnel achter de club uit Amsterdam staan. De grote, boze UEFA had het weer gedaan en Ajax was samen met de Next Gen Series weer het slachtoffer. Het moderne voetbal zal weer toegeslagen hebben.

Ajax

Henri van der Aat was afwezig tijdens de presentatie en liet niets van zich horen, tot de beslissing al was genomen. Toen was hij boos.

Inhoudelijk had Ajax misschien een punt, maar de brief lijkt vooral op het schoonvegen van zijn straatje door Henri van der Aat. De commercieel directeur is verantwoordelijk voor de internationale contacten en moest dus in het voortraject de belangen van Ajax behartigen. Uit een uitgebreid artikel van Voetbal International blijkt dat hij dit niet bepaald heeft gedaan.

“Nooit heeft hij iets gezegd op vergaderingen”, merkt Maarten Fontein, die voorzitter is van de jeugdcommissie in de ECA, op. Michael van Praag steunt zijn lezing: “Er zijn talloze meetings geweest, rondbrieven. En nooit heeft Van der Aat iets gezegd. Praat dan mee.”

Van Praag doelt op de regelmatige updates die de UEFA en ECA rondstuurden aan de verschillende clubs. Iedere keer was er de mogelijkheid daar schriftelijk op te reageren als je het met bepaalde dingen oneens was. Dit heeft Van der Aat dus nooit gedaan. Bovendien liep hij weg op het moment dat Maarten Fontein begon met zijn presentatie, waarin de argumenten van de UEFA om deze opzet te hanteren naar voren kwamen.

Van der Aat had blijkbaar iets anders te doen. Zijn punt wist hij in ieder geval binnen de UEFA niet te maken. De boze brief kwam dan ook als mosterd na de maaltijd. De leden van de UEFA die Van der Aat een paar dagen eerder nog voor de presentatie zagen vertrekken, moeten het tafereel met veel verbazing hebben aangezien. Is dit de commercieel directeur van Ajax? De club die internationaal altijd het voortouw en de daarbij behorende verantwoordelijkheden nam? De club die aan de wieg stond van de huidige ECA?

UEFA

Van der Aat miste dus de argumentatie van de UEFA om voor deze opzet te kiezen. Daarom zetten we de argumenten van de UEFA nog maar een keer op een rijtje.

De Europese voetbalbond moet het concept voor een topjeugdtoernooi voor Europa goed neerzetten vanuit een langdurige duurzame gedachte. Dat meent de UEFA niet te kunnen vanuit de basis van de Next Gen Series. De Next Gen Series zijn namelijk geen officieel orgaan van UEFA of ECA en de deelnemers van dat toernooi worden bepaald op basis van uitnodiging. Daar zit geen concept achter, waardoor de willekeur bij de UEFA zou regeren. Dat kan wel bij een commerciële organisatie als Next Gen, maar bij de Europese voetbalbond zou het willekeurig verzenden van uitnodigingen veel wrevel opwekken.

Ten tweede wil de UEFA het toernooi eerst goed neerzetten in een fase van twee jaar. Zo wil de voetbalbond draagvlak creëren voor het toernooi, met daaruit volgend een brede publieke interesse. Als dat gerealiseerd is, dan volgen investeerders, sponsoren en televisierechten, die het toernooi levensvatbaar maken en houden.

Om die situatie te realiseren sponsort de UEFA de eerste twee jaar alle kosten, waardoor de clubs niets hoeven te betalen.

Na die twee jaar hoopt de UEFA een levensvatbaar toernooi te hebben. Vanaf dat moment kan het concept van alle ploegen die aan de grote Champions League meedoen, mogen ook aan de jeugd Champions League meedoen, losgelaten worden en kan er gezocht worden naar alternatieven voor de toegangslijst.

Zo overweegt de UEFA manieren om de jeugdkampioenen van ieder land in te passen in het toernooi voor jeugdteams. Daarnaast kan er ook gekeken worden naar de competitievorm (poulefase, direct knock-out of grote competitie) en de financiering van het toernooi.

De vorm waar Ajax tegen ageert is dus slechts een tussenfase, wat Van der Aat had kunnen weten als hij gewoon was komen opdagen tijdens de presentatie en inhoudelijk had meegedacht bij de briefings. Door constructief mee te denken over de vorm na twee jaar, had hij een mooie positie voor Ajax kunnen bemachtigen bij het jeugdtoernooi.

In plaats daarvan stuurde hij een boze brief, die tijdelijk de publieke opinie ten gunste van hem beïnvloedde, maar binnen de UEFA en ECA niets uithaalde. Bovendien komt de brief nu uitkomt hoe hij zich heeft opgesteld als een boemerang terug in zijn eigen gezicht.

Next Gen Series

Het enige slachtoffer in dit verhaal zijn de sympathieke Next Gen Series, die vanuit een commerciële gedachte vorig seizoen voor het eerst een jeugd Champions League organiseerde. Dit jaar vindt de tweede editie plaats, waarin Ajax zijn openingswedstrijd met 0-5 won bij Molde. Viktor Fischer, die Ajax vorig jaar ook al na de finale leidde, zorgde voor een hattrick.

Net als de UEFA heeft ook de Next Gen Series in het voortraject niets van Ajax vernomen. De organisatie hield Ajax constant op de hoogte met brieven, maar daar kwam nauwelijks respons op. De uiteindelijke boze brief is ook niet met de Next Gen Series afgestemd.

De Next Gen Series hebben contracten met clubs en krijgen ook verbale steun vanuit die hoek voor hun project. Ook bij de publieke opinie in Nederland kan het initiatief op veel steun rekenen. Doordat de UEFA nu een eigen toernooi start, komen clubs voor een keuze te staan. De Next Gen Series zijn niet uit op een juridisch conflict en wilden samen met de UEFA een sterk gezamenlijk toernooi opzetten, maar daar wil de UEFA, vanwege boven genoemde redenen, niet aan beginnen.

In het voortraject hebben ze een uitgebreid voorstel gedaan aan de UEFA omtrent een nieuw jeugdtoernooi. Dat voorstel richtte zich op een competitie met maar liefst 64 clubs, waardoor er nog meer jeugdspelers de mogelijkheid krijgen zich te ontwikkelen. Daarnaast wilde de Next Gen Series toegangscriteria hanteren, die recht zouden doen aan de prestaties van U19-teams in eigen land. Daarnaast werden ook de clubs die structureel kwalitatief investeren en beleid voeren gericht op de jeugdopleiding, zoals Ajax, in dat voorstel beloond.

Next Gen was bovendien bereid de financiële risico’s te dragen, die bij het toernooi kwamen kijken. Tegelijkertijd kreeg de UEFA controle over de reglementen en toegangscriteria. Dat lijkt een droomaanbieding van de UEFA, maar de voetbalbond besloot zijn eigen koers te varen.

Daarvoor zijn weliswaar argumenten aan te voeren, maar voor de Next Gen Series is het bijzonder pijnlijk. Twee jeugdcompetities naast elkaar gaat niet werken, beseft de organisatie zich terdege. Er bestaat nog hoop dat de reactie van Ajax de heren van de UEFA van gedachten zou laten veranderen, maar daar lijkt het voorlopig niet op. Daarmee lijkt de nek van de Next Gen Series hardhandig omgedraaid.

Bij de executie zat ‘vriend’ Van der Aat samen met de delegatie van PSV in de pendelbus op weg naar huis. Met zulke vrienden heb je geen vijanden meer nodig.

About Pieter Zwart

Pieter is naast eindredacteur bij Catenaccio ook bureauredacteur bij Voetbal International. Hij is al vanaf het begin betrokken bij Catenaccio. Pieter richt zich vooral op financiële en tactische analyses, maar schrijft ook andere onderzoeksartikelen. Volg Pieter op Twitter | Meer artikelen van Pieter