Marching on Together

En toen was het daar ineens: een teken van leven uit Leeds. Nostalgische gevoelens, herinneringen aan lang vervlogen gloriejaren van ‘The Whites’. Alles kwam weer boven toen Jonathan Howson een fantastische bal naar voren gaf. Jermaine Beckford de slapende Wes Brown het nakijken gaf en de bal uiterst koeltjes langs de verbouwereerde Kuszczak schoof. De beelden van 9000 uitzinnige fans deden denken aan de tijd dat er nog glorieuze wedstrijden werden gespeeld op Elland Road. Ook de elf op het veld deden terugdenken aan die tijd. Ze streden voor elke bal en speelden United bij vlagen volledig van de mat. Na afloop waren ze dan ook uitzinnig van vreugde en riepen dat ze deze overwinning op Old Trafford nooit meer zouden vergeten. Even verderop toonden de ‘Mancunians’ zich slechte verliezers door wat te zeuren over twee ontnomen strafschoppen. De waarheid: ze hebben verdiend verloren. Leeds was weer even de topclub van weleer. Was het een eenmalige opleving of zullen we de komende jaren weer meer gaan horen over deze roemruchte Noord-Engelse voetbalclub?

Om over de toekomst te kunnen speculeren, moeten we eerst kijken waar Leeds helemaal vandaan moet komen. Hiervoor beginnen we in 1992. In dat jaar werden ze als allerlaatste club kampioen van de Football League, die het jaar erop vervangen werd door de Premier League. Het bleek niet de basis voor een succesvolle periode, want het duurde tot 2000 voor Leeds zich weer bij de beste drie voegde. 2001 werd zowel het glans- als het rampjaar. Leeds voegde zich bij de besten ter wereld door pas in de halve finale van de Champions League uitgeschakeld te worden door Valencia. In de competitie ging het minder en werden ze maar vierde, wat slechts UEFA Cup-voetbal betekende. Het toenmalige bestuur had zich echter verzekerd van tientallen miljoenen ponden aan leningen, die met CL-inkomsten weer afbetaald konden worden. Het ambitieuze plan om Leeds de allerbeste te maken liep dus voor het in werking was getreden al uit op een financiële ramp. Door de verkoop van spelers wist Leeds het hoofd nog even boven water te houden, maar na een vijfde plek in 2002 en een vijftiende plek in 2003, volgde de onvermijdelijke degradatie het jaar daarop alsnog. Met een schuld van over de £100 miljoen moest de club, die bijna een van de besten op aarde was geweest, verder in de Championship. Daar eindigden ze het eerste seizoen in de middenmoot, maar in 2006 werden de play-offs alweer gehaald en rekende iedereen op een terugkeer naar de Premier League. Het werd een deceptie. Watford bleek met 3-0 veel te sterk en liet Leeds in rouw achter. Leeds kwam er niet meer bovenop en na drie verschillende managers en tien punten aftrek, omdat ze onder curatele werden gesteld, volgde degradatie naar de League One. Aan het begin van dat seizoen stevende Leeds echter regelrecht af op een faillissement en slecht met de grootste moeite wisten ze zich te redden. Wel begonnen ze met 15 punten in de min. Toch werden de play-offs gehaald, maar net als het jaar daarop werd er gefaald op het ‘moment suprême’. Een derde jaar in de League One volgde.

In dat derde jaar zitten we nu en vooralsnog ligt Leeds op koers om weer een rol van betekenis te gaan spelen in Engeland. Ze gaan soeverein aan de leiding en mogen zichzelf de topfavoriet noemen voor de titel. Fenomeen Jermaine Beckford heeft in de competitie al 16 keer doel getroffen en mengt zich nadrukkelijk in de strijd om de topscorertitel. Of hij die zal bemachtigen is echter maar de vraag. Op 30 december diende hij namelijk een transferverzoek in en met zijn uitstekende wedstrijd op Old Trafford heeft hij de belangstelling gewekt van onder andere Newcastle United. Ondertussen is Leeds dus ook aardig bezig in de FA Cup, waar na de winst in Manchester en partij op White Hart Lane op het programma staat. In de Johnstone’s Paint Trophy heeft Leeds de noordelijke finale bereikt. Alleen de League Cup is al geëindigd. Liverpool was op Elland Road met 1-0 te sterk. Op financieel gebied is Leeds ook aan het opkrabbelen. Door de verkoop van verschillende talenten zijn de inkomsten gestegen en doordat ze zich voornamelijk versterken met transfervrije spelers en huurlingen gingen de uitgaven omlaag. Vorig seizoen is er voor het eerst sinds de jaren ’90 weer winst geboekt. De toekomst ziet er dus weer rooskleurig uit. Zowel op financieel als voetbaltechnisch gebied is er een stijgende lijn merkbaar. Ik kijk dan ook, samen met veel Engelse voetbalfans, uit naar het moment dat Leeds United zich weer op het hoogste niveau meldt en het Marching On Together weer te horen zal zijn in de Premier League!

About Sven