FC United of Manchester vecht tegen commercie

De wedstrijden worden verzet naar onmogelijke tijdstippen voor televisie. De prijzen van de toegangskaartjes stijgen jaarlijks. Clubs worden overgenomen door steenrijke voorzitters waardoor, volgens een aantal supporters, de ziel uit de clubs verdwijnt. Tel daarbij op het onnodig hardhandig optreden van stewards, het zielloos kijken naar voetbalwedstrijden en je hebt de beweegredenen van de oprichters van FC United of Manchester.fcum

In mei 2005 begonnen een aantal voormalig Manchester United supporters een eigen club. Een van de redenen hiervoor was de overname door de Amerikaanse miljardair Malcolm Glazer voor 1,2 miljard euro. Volgens een aantal fanatieke supporters verkocht de club hiermee zichzelf. Letterlijk en figuurlijk. De harde kern ging over tot actie en er werd besloten een eigen voetbalclub op te richtten: FC United of Manchester.

Een ‘non-profit’ voetbalclub lijkt nagenoeg onmogelijk, toch is dit één van de belangrijkste aspecten van de visie van FC United. Maar daar blijft het niet bij. Bij elkaar blijven, de United songs zingen en het belangrijkste: de goede tijden van vroeger terugbrengen op de tribunes. FC United of Manchester, afgekort FCUM, wil bereikbaar zijn voor iedereen. Sinds dit jaar is er daarom een pay what you can afford-actie. Iedereen mag zelf bepalen hoeveel hij/zij betaald voor een seizoenskaart, waarbij het minimum is ingesteld op 90 pond. ‘Sommige supporters voelen financiële pijn, terwijl anderen de mogelijkheid hebben een beetje meer te betalen’, verklaart de officiële website.

Hoewel FC United begon op het tiende niveau in Engeland waren de bezoekersaantallen relatief gezien enorm. Duizenden mensen vonden de weg naar het stadion van Bury FC waar de ploeg zijn thuiswedstrijden afwerkt. De fanatieke achterban van FC United staat bekend om haar originele stadionsongs. Niet alleen wordt het eigen team aangemoedigd maar ook worden er diverse sneren aan het adres van de Amerikaan Malcolm Glazer gegeven.

De eerste manager van FC United was Karl Marginson. Hij leidde het team tijdens de allereerste wedstrijd in de historie. Op 16 juli 2005 werd er een vriendschappelijke wedstrijd gespeeld tegen Leigh RMI. Ondanks de eindstand van 0-0 bestormden de 2.552 (!) fans het veld en tilden ze hun helden op de schouders. Waarschijnlijk de enige keer dat er zo groots een 0-0 gelijkspel van een vriendschappelijke wedstrijd werd gevierd. Een week later stond AFC Wimbledon op programma, ook een club die is opgericht door supporters en geholpen heeft bij de totstandkoming van FC United of Manchester.

In 2005/2006 werd het sprookje waarheid voor de nieuwe voetbalclub. Van een regenachtig debuut tegen Leek CSOB in augustus tot een feest in april. FC United of Manchester werd op 22 april 2006 kampioen tegen Great Harwood Town FC. Maarliefst 6.023 toeschouwers waren getuige van het kampioenschap in het debuutseizoen. Een recordaantal, daarvoor waren er nooit meer dan 2,281 bezoekers aanwezig geweest tijdens een wedstrijd in deze divisie.
Een jaar later wist de club wederom de titel binnen te halen, maar de winst in de League was niet de enige prijs die FC United op zijn naam mocht schrijven. Naast de zege in de competitie werden er ook nog twee bekers gewonnen. De Supporters Challenge cup en de North West Counties League Challenge Cup verdienden een plaatsje in de eregalerij.

Het derde seizoen voor de club is te vergelijken met de twee voorgaande jaren. Ze promoveerden wederom. Ditmaal na het succesvol volbrengen van de play-offs. En er werd weer een beker gewonnen: de Unibond Presidents. En zo heeft de club in haar driejarig bestaan al vijf prijzen achter haar naam staan.

De spelers van FC United of Manchester poserend voor een foto.

De spelers van FC United of Manchester poserend voor een foto.

We schrijven inmiddels seizoen 2008/2009. FC United of Manchester is aangekomen in de Northern Premier League Premier Division. De glorieuze voorgaande jaren zijn afgesloten en het lijkt alsof the Reds te maken krijgen met een dipje. Na drie promoties op rij lijkt de ploeg genoeg te moeten nemen met een plekje in de middenmoot. Met 48 punten uit 32 wedstrijden en nog tien duels te gaan, had niemand die FC United een warm hart toedroeg, nog vertrouwen in de vierde promotie op rij. Toch kwam de ploeg er met zeven overwinningen en twee gelijke spelen nog dichtbij. De laatste wedstrijd van het seizoen moest de beslissing brengen wie er nou uiteindelijk vandoor ging met de laatste play-off plek. Thuis tegen Bradford P.A. had FC United aan één punt genoeg om zich daarvoor te kwalificeren. En dit leek ook te gaan gebeuren. Maar een 1-0 voorsprong met nog tien minuten op de klok wist United niet vast te houden. In de 83ste minuut maakte Bradford P.A. gelijk. Vijf minuten later gebeurde het onmogelijke. Kendal scoorde en bracht niet FC United maar Bradford naar de play-offplek. Voor het eerst in de nog prille historie wist de club niet te promoveren.

2009/2010 werd ook niet het seizoen waar op gehoopt werd. FC United eindigde teleurstellend in de middenmoot na lang in de gevarenzone te hebben gebungeld. Het vertrek van sterspelers Kyle Wilson en Nicky Platt kon onvoldoende worden opgevangen. Desondanks zijn de verwachtingen voor het volgende seizoen hoog, en zal FC United onder leiding van succescoach Karl Marginson misschien nog wel een hoofdstuk aan het sprookje kunnen toevoegen.

Op 25 maart 2010, een kleine vijf jaar na de oprichting, kwam dan eindelijk het nieuws naar buiten waar iedere fan al lang naar had gesmacht. De club maakte bekend een eigen stadion te bouwen met een capaciteit van 5.000 plaatsen. Het stadion zal worden gebouwd op Newton Heath, de plek waar Manchester United ooit begon. De bouw kost 3.5 miljoen pond en zal moeten worden gefinancierd door donaties.

Het gevecht tegen de commercialisering zal FC United of Manchester nooit opgeven. De strijd tegen de directeuren van Manchester United én de strijd tegen Malcolm Glazer ook niet.

Foto’s van pitchinvasion.net

About Wout