Het einde nadert voor Jari Litmanen

Het is 13 Mei 1987, een 16-jarig knulletje met halflang donker haar staat langs de zijlijn. Hij mag de laatste vijftien meespelen in het duel tegen degradatiekandidaat Koperit. In een veel te groot shirt en sokken tot over z’n knieën zou hij beginnen aan een carriere die hem langs de grootste stadions van Europa leidt.

Jari Litmanen in actie voor het nationale elftal


Niemand in Lahti en omstreken had verwacht dat daar, op hun eigen velden, een speler zou rondlopen die een jaar of tien later door het leven zou gaan als ‘Kuningas’ (Koning) en de beste Finse voetballer aller tijden. Met inmiddels 518 wedstrijden en 191 doelpunten op zijn naam heeft hij een carriere opgebouwd waar menig voetballer jaloers op is.

Er is natuurlijk ook een keerzijde aan Litmanens carrière: de blessures. Zonder die blessures had hij misschien al 600 duels gespeeld en zijn kicksen een paar jaar geleden aan de wilgen gehangen. Misschien had hij zelfs al zijn eerste stappen als trainer gezet. Maar Litmanen is nog niet klaar met voetballen. Hij wil nog spelen, nog elk weekend het gras ruiken en een team leiden vanuit het veld. En dat is niet ten onrechte. Hij is met zijn 38 jaar nog steeds van groot belang voor het Finse elftal. Dat was eind maart goed te zien, hij leidde de Finnen hoogst persoonlijk langs Wales. Met de prachtigste steekpasses en het geweldig overzicht van ‘Litti’ werd de verdediging van Wales keer op keer in het hemd gezet.

jari-2

Zijn carrière leidde hem via Reipas en HJK in eigen land naar Ajax, Barcelona, Liverpool, wederom Ajax en een reeks clubs waar hij slechts een paar duels voor speelde. Nu is hij terug waar het allemaal begon, bij FC Lahti. Hij kwam halverwege het seizoen 2008 over van Fulham en scoorde meteen, in zijn eerste duel. Uiteindelijk was hij mede verantwoordelijk voor een geweldige eindsprint van de ploeg uit Zuid-Finland en werd voor het eerst in de geschiedenis Europees voetbal behaald. Hij wilde graag met FC Lahti de Europa League proberen te halen en besloot een contract tot eind november van dit jaar te ondertekenen bij zijn jeugdliefde (Reipas is gefuseerd tot FC Lahti).

Na deze laatste contractverlenging lijkt hij toch echt bezig aan zijn laatste seizoen, al weet je dat maar nooit bij Jari. Het lijkt soms gewoon of hij nooit gaat stoppen, dat hij door gaat tot hij echt niet meer kan lopen. En stiekem hoopt Finland daar ook op. Iedereen is bang dat het helemaal mis zal gaan als Litmanen niet meer voor de ‘Huuhkajat’ (de bijnaam van het nationale team) zal spelen. De hoop van de meeste Finse fans is dan ook dat hij na zijn actieve carriere de rol van assistent-bondscoach op zich neemt om op den duur de troon over te nemen van de huidige bondscoach, Steve Baxter.

Wat er ook precies gaat gebeuren met Jari en of dit echt zijn laatste seizoen is zullen we moeten afwachten. Één ding is echter zeker, Jari is een volksheld, de koning van het Finse voetbal.

About Cedrick