De weg naar Oekraïne en Polen, Groep F

Het WK in Zuid Afrika ligt net achter ons, toch begint binnenkort alweer de weg naar het volgende grote toernooi. Namelijk het EK 2012 in Oekraïne en Polen. En hoewel het voor grote landen als Nederland, Spanje en Duitsland waarschijnlijk meer een formaliteit zal zijn, zijn er genoeg landen die deze kans willen grijpen om er weer eens bij te zijn bij een groot internationaal toernooi. Vandaag groep F, met daarin Kroatië, Griekenland, Letland, Israel, Georgië en Malta. Een poule waarin geen grootmacht aanwezig is en het vooral een strijd lijkt te gaan worden tussen Kroatië en Griekenland.

Greece

De Favoriet -> Kroatië

Ondanks het feit dat Kroatië afgelopen zomer niet aanwezig was op het WK lijken zij toch de favoriet in deze groep. Kroatië baarde tijdens de kwalificatiereeks voor het vorige EK opzien met geweldig voetbal waarmee het zowel Rusland als Engeland achter zich hield. Op het EK werd er vervolgens op dramatische wijze verloren van Turkije en liep het land de halve finales mis. Daarna mistte datzelfde Kroatië met Bilic als bondscoach wel het WK, Engeland nam sportieve revanche door Kroatië tweemaal te verslaan waardoor het land 1 punt achter Oekraïne eindigde en zo 3e eindigde in de groep. Slaven Bilic besloot ondanks deze fikse tegenvaller aan te blijven als bondscoach en moet Kroatië nu naar het EK leiden. Wederom beschikken de Kroaten over een goede uitgebalanceerde groep. Met Eduardo, Olic en Petric als spitsen, Kranjcar, Modric, Rakitic op het middenveld beschikt het land vooral aanvallend over genoeg wapens. Alleen de defensie lijkt iets kwetsbaarder maar met Griekenland als voornaamste concurrent moet het land er toch wel in slagen om de eerste plek te pakken. Kroatië begint uit tegen Letland en speelt daarna thuis tegen Griekenland, een duel waarin Kroatië al vroeg een grote stap kan zetten richting kwalificatie.

Kroatia

De Outsiders -> Griekenland, Israel en Letland

Griekenland is dus ondanks dat het in 2004 Europees Kampioen werd een outsider in deze poule. De Grieken verrastten destijds vriend en vijand door de groepsfase te overleven en de stunt was vervolgens helemaal compleet toen ook nog eens de finale werd gehaald. Dat die finale vervolgens ook nog eens gewonnen werd door Griekenland was een wereldwonder, het land had zich voor het eerst sinds lange tijd weer gekwalificeerd voor een groot toernooi, had geen sterspelers maar werd toch Europees Kampioen. Dit soort prestaties wisten de Grieken vervolgens niet meer te herhalen en het land is in Europa nu niet meer dan een goede subtopper. Otto Rehhagel leidde de Grieken vervolgens ook naar het WK en daar behaalde het land haar eerste WK overwinning tegen Nigeria. De Duitser nam na het WK afscheid en dus is er een nieuw tijdperk aangebroken, de Portugees Fernando Santos is nu de bondscoach nadat hij PAOK in de eigen competitie naar de 2e plaats loodste. De Grieken hebben ook een goed elftal maar de vraag is of het land over genoeg kracht in de breedte beschikt. Aanvallend zal men vooral leunen op Gekas en Salpingidis en op het middenveld maken Karagounis en Katsouranis nog steeds de dienst uit. Of het grote talent Sotiris Ninis onder de nieuwe bondscoach een grotere rol gaat krijgen wordt interessant. De Grieken hebben zich de afgelopen jaren dus voor elk groot toernooi geplaatst en er zal veel druk liggen op de schouders van de nieuwe bondscoach om ook op komende EK weer van de partij te zijn. Griekenland begint thuis tegen Georgië en speelt daarna de belangrijke uitwedstrijd tegen Kroatië. Yossi

En dan Israel, het land timmert de laatste jaren goed aan de weg maar heeft zich de afgelopen jaren niet weten te plaatsen voor de grote toernooien. In 2008 waren de schijnwerpers vooral gericht op Kroatië, Engeland en Rusland maar in diezelfde poule wist Israel 4e te eindigen met precies hetzelfde puntenaantal als Engeland en waren ze toch vrij dichtbij de playoff-plaats. De verwachtingen waren vervolgens hooggespannen voor de WK kwalificatie, in een poule met Zwitserland, Griekenland en Letland moest het gebeuren maar het land verspeelde uitgerekend tegen deze concurrenten telkens punten en eindigde 4e. Nu moet de Fransman Luis Fernandez de Israeli’s naar het EK leiden, met Griekenland, Kroatië en Letland komen ze daarnaast oude bekenden tegen. Fernandez zal vooral rekenen op Yossi Benayoun, de absolute sterspeler van Israel. Daarnaast is het opvallend dat de Fransman voor de aankomende duels tegen Malta en Georgië veel jonge onervaren spelers heeft opgeroepen. Of hij hiermee daadwerkelijk door wilt gaan of dat hij het alleen doet omdat Malta en Georgië de zwakke broeders in de groep zijn moet nog blijken. Israel begint haar avontuur dus zoals gezegd thuis tegen Malta en speelt daarna uit tegen Georgië.

En dan Letland, de Baltische staat beschikt niet over supersterren maar weet het toch altijd genoeg landen lastig te maken. Zo werd in 2004 zelfs het EK gehaald tot verbazing van veel voetbalkenners. Toch was de kwalificatie voor het EK van 2008 teleurstellend want toen werd de ploeg 5e en wist toen alleen IJsland en Liechtenstein achter zich te houden. Maar tijdens de kwalificatie voor het WK deed het land het wel beter, het wist Israel onder zich te houden en eindigde maar vlak achter Griekenland en Zwitserland. De kracht van Letland lijkt dan ook vooral het collectief te zijn, maar de kleine aanvaller Maris Verpakovskis zal toch nog steeds gezien worden als de sterspeler. Verpakovskis is inmiddels 30 en speelt bij Ergotelis in Griekenland maar lijkt nog steeds de meest belangrijke speler van Letland. Letland begint thuis al meteen met een lastig duel tegen Kroatië en speelt daarna uit tegen Malta.

Latvia

De Kleintjes -> Georgië en Malta

Georgië is de afgelopen dagen vooral bekend vanwege de nieuwe eigenaar van Vitesse, Merab Jordania, maar waar hij met Vitesse om de hoofdprijzen wilt spelen speelt Georgië als voetballand nog steeds geen rol. Tijdens de kwalificatie voor het vorige EK werden er nog aardige resultaten behaald en werd bijvoorbeeld Schotland verslagen. Maar tijdens de WK kwalificatie ging het dramatisch, het land behaalde geen enkele overwinning en wist thuis puntjes te scoren met gelijke spelen tegen Bulgarije, Cyprus en Montenegro. Vanwege deze resultaten moest de bekende Argentijn Hector Cuper weg en werd Temuri Ketsbaia aangesteld als nieuwe bondscoach, de bekende Georgiër zal voor betere resultaten moeten zorgen maar echt veel zal er toch niet mogelijk zijn. Het land beschikt over weinig echte toppers en zal het daarom landen als Griekenland en Kroatië niet echt lastig kunnen maken. Georgië begint uit tegen Griekenland en speelt daarna thuis tegen Israel.

Tot slot Malta, ook een van de kleintjes in Europa, maar toch weet het land meestal wel ergens een puntje te pakken. Vooral tijdens de kwalificatie voor het vorige EK ging het goed, toen wist Malta thuis Hongarije met 2-1 te verslaan en hield het Turkije op een gelijkspel. Tijdens de WK kwalificatie ging het vervolgens wel minder maar maakte het gelijkspel tegen Albanië, wat ook het enige punt voor Malta bleek te worden, het nog enigszins goed. Het elftal van Malta bestaat vooral uit jongens uit de eigen competitie op een paar uitzonderingen na, zo speelt keeper Haber in Hongarije bij Ferencvaros en spits Bogdanovic bij Sheffield United. Ironisch genoeg heeft de sterspeler van Malta momenteel geen club. Michael Mifsud is momenteel met 25 goals topscorer van Malta, speelde onder andere bij Lillestrom en Barnsley, en lijkt nog steeds de beste speler van Malta. Veel zal dus ook van hem afhangen willen ze ergens een punt pakken, en een kans om eventueel dat ene punt te pakken zal op 6 september 2011 zijn als ze in Valletta Georgië ontvangen. Malta begint uit tegen Israel en speelt daarna thuis tegen Letland.

malta-football-national-team

About Justin