De finale van de Europa League

Vavavond staat de finale van de eerste editie van de Europa League op het programma. De wedstrijd zal gaan tussen het Spaanse Atlético Madrid en Fulham FC uit Engeland. Op basis van reputatie lijkt het erop dat Atlético Madrid dit duel zal gaan winnen. Toch hebben de Madrilenen een verre van goed seizoen gedraaid. De competitie werd afgesloten op een negende plaats, dus als de Europa League niet gewonnen wordt speelt Atlético komend seizoen geen Europees voetbal. Datzelfde scenario geldt voor Fulham, dat twaalfde werd in de Premier League. Veel mensen zullen ongetwijfeld voor Atlético kiezen, maar is dat wel zo terecht?

Wie staat vanavond met de beker in de handen?

Wie staat vanavond met de beker in de handen?


Road to the final: Atlético Madrid
dd6Voor Los Colchoneros begon het internationale voetbalseizoen met een wedstrijd in de vierde voorronde van de Champions League. De nummer vier van Spanje in het seizoen 2008/2009 speelde tegen Panathinaikos, dat makkelijk aan de kant gezet werd (2-0, 2-0). In de groepsfase echter liep het helemaal mis. Er werden slechts drie punten gehaald in de zes poulewedstrijden, en deze punten werden allemaal behaald in gelijke spelen. Zelfs de nietige Cyprioten van APOEL Nicosia wisten ze niet te verslaan. Met een doelsaldo van min negen (3 voor, 12 tegen), konden de Spanjaarden zich na de winterstop opmaken voor een vervolg in de Europa League.

Ook in dit toernooi wist Atlético Madrid nimmer te overtuigen. In de zestiende finale gingen Los Rojiblancos nog terecht door tegen Galatasaray (1-1, 2-1), maar daarna werd er geen ronde meer op de normale manier gewonnen. Tegen Sporting Lissabon (0-0, 2-2) in de achtste finale en tegen Valencia (2-2, 0-0) in de kwartfinale gingen de Madrilenen door op uitdoelpunten. Het had dus weinig gescheeld of de club van trainer Quique Sánchez Florez hadden al in een vroeg stadium uit de Europa League gelegen. De vierde overwinning van het Europese voetbalseizoen werd pas in de halve finale gehaald. In het eigen Estadio Vicente Calderón werd Liverpool met 1-0 verslagen. De terugwedstrijd op Anfield werd weliswaar met 2-1 verloren (na verlenging pas overigens), maar voor Atlético Madrid was de finaleplaats veiliggesteld.

Kortom, op papier zou je zeggen dat ze een uiterst succesvol seizoen draaien in Europa, maar niets blijkt minder waar. Als je in alle wedstrijden, met tegenstanders als APOEL Nicosia daartussen, slechts vier keer weet te winnen, dan doe je iets niet goed. Het pleit wel voor de ploeg dat ze op de een of andere manier toch altijd doorgaan. Een finaleplaats is nooit geheel onterecht.

Road to the final: Fulham FC
dd5Voor Fulham begint het dit seizoen allemaal rooskleurig. In de derde voorronde van de Europa League wordt het Litouwse Vetra Vilnius met gemak uitgeschakeld (3-0, 3-0), waarna de club in de vierde en laatste voorronde ook geen moeite had met Amkar Perm (3-1, 0-1). De Russische ploeg won de tweede wedstrijd weliswaar, maar echt in gevaar zijn de Engelsen nimmer gekomen. In de groepsfase komt Fulham erachter dat ze nu toch uit een ander vaatje moeten tappen, willen ze overwinteren in Europa. Verwikkeld in een hevige strijd om de tweede plek in de poule was het echt kantjeboord. In de laatste poulewedstrijd, in en tegen Basel, moest gewonnen worden. Basel stond op dat moment op een gelijk puntenaantal met Fulham, maar had een beter doelsaldo. Het was kantje boord, maar Fulham won. Onder meer door twee belangrijke goals van Bobby Zamora werd het 3-2 voor The Cottagers.

Na de winterstop begon het allemaal soepeltjes voor Fulham. De vanavond onttroonde winnaar Shakhtar Donetsk werd zonder al te veel moeite aan de kant gezet (2-1, 1-1), maar daarna werd tegen Juventus een huzarenstukje vertoond. Na een 3-1 verlies uit bij Juventus waren de Londenaren nagenoeg kansloos. De altijd stugge Italianen werden echter met 4-1 naar huis gestuurd, en de beslissende goal van Clint Dempsey was van buitenaardse schoonheid. Vanaf dat moment kwam het team van Fulham in een roes. Onder aanvoering van de sleurspits Zamora werd VfL Wolfsburg naar huis gestuurd (2-1, 1-0). De halve finale tegen Hamburg was verre van makkelijk. Na de eerste wedstrijd in Hamburg (0-0) was het voor beide ploegen zaak te scoren. Het duurt op Craven Cottage in Londen even voordat Fulham op stoom komt. In de eerste helft kijken de Engelsen tegen een 1-0 achterstand aan, die pas in de 69e minuut wordt weggewerkt. Dan gaat het snel. De supporters gaan als een gek tekeer en Fulham ruikt bloed. Als nog geen tien minuten later ook nog de 2-1 wordt binnengewerkt, is het feest compleet. Fulham houdt de resterende minuten stand en mag zich opmaken voor de eerste Europese finale in de historie van de club.

Het is knap van Fulham dat ze met een toch middelmatige selectie zo ver zijn gekomen. Was de club enkele jaren geleden nog bijna gedegradeerd naar het Championship, nu staan ze op de drempel van de eerste grote prijs in de historie van de club.

De sterspelers / blessures
Bij Fulham zal men op moeten passen voor het ijzersterke spitsenduo Agüero – Forlán. Ze maakten samen al vele goals voor Atlético, wat de club dan ook een makkelijk scorende ploeg maakt. De verdediging is echter vaak onnavolgbaar, in het nadeel van de Spanjaarden. Wél missen ze keeper Asenjo vanavond. Hij heeft al tijden een blessure, maar de jonge David de Gea toonde zich deze periode een waardige vervanger. Verder is het team op enkele reserves na topfit.

Fulham echter heeft ontzettend veel pech. Beide spitsen, Duff en Zamora, zijn uiterst onzeker voor de finale. Naar alle waarschijnlijkheid zal Damien Duff gewoon in de basis starten, hij is net op tijd herstelt, maar Bobby Zamora gaat de finale niet halen. De blessure die hij opliep in de halve finale tegen Hamburg is niet tijdig genezen. Op de training deed hij voor het eerst weer mee deze week, maar het zou een grote verrassing zijn mocht hij opdraven deze wedstrijd. Zamora is ook meteen de sterspeler van het team. Atlético zal hem in bedwang moeten houden. Ook Clint Dempsey kan het nodige bewerkstelligen met zijn bij vlagen geniale acties. Als invaller zou hij nog van grote waarde kunnen zijn voor de Londenaren.

De finale
Het zal hoe dan ook een spannende wedstrijd worden, waarin Fulham na verlenging aan het langste eind zal trekken. Het begin zal voor Atlético zijn, ze zullen flitsend van start gaan en kansen creëren. Misschien valt in deze periode wel de openingsgoal. Na de 1-0 voor Atlético, die nog in de eerste helft valt, zakt de Spaanse ploeg totaal in. Fulham, dat het vandaag wel zonder de steun van Craven Cottage moet doen, zal in de tweede helft alles op alles zetten om nog te winnen. Clint Dempsey gaat met zijn acties een belangrijke rol spelen. In de laatste twintig minuten wordt het nog 1-1. Fulham blijft aanzetten, ook in de verlenging, maar het gaat moeilijk worden een goal te scoren. Uiteindelijk wordt het nog 2-1 voor Fulham. De conditie van de Engelsen zal beter zijn dan die van Atlético Madrid. Dat gaat zwaar wegen deze wedstrijd.

Nu rest ons slechts het wachten tot kwart voor negen, waarna de winnaar rond half elf, elf uur met de beker mag pronken. Wie gaat er winnen volgens jullie?

About Barend