De afwijkingen van Koning Kanu

Dertien jaar geleden is hij vertrokken uit Nederland, maar nog steeds is hij hier immens populair. Nadat hij Amsterdam verliet heeft Kanu, via topclubs als Internazionale en Arsenal, zijn weg gevonden in Portsmouth. Onlangs verlengde hij zijn contract bij ‘Pompey’ met een jaar en liet hij weten dat hij na het WK stopt als international.

kanuking

Koning Kanu voor Portsmouth

Doorbraak
Nwankwo Christian Kanu wordt geboren op 1 augustus 1976 in Owerri, één van de grootste steden van Nigeria. Al op jonge leeftijd laat hij zien over veel talent te beschikken. In 1989 speelt hij tijdens een schooltoernooi zo goed dat Iheanyi Ajaero, voormalig Nigeriaans international, interesse toont in de tiener: ‘Ik stapte na de wedstrijd naar Kanu toe en vroeg of ik hem mocht begeleiden.’ Al op zijn 15e speelt ‘De kraanvogel’ bij eerste divisieclub Federation Works, waarna hij vertrekt naar Iwuanyanwu National, nu beter bekend als Heartland FC. Als Kanu op zijn 17e een enorme indruk maakt tijdens het WK voetbal onder 17 klopt Ajax aan de deur, een glansrijke carrière staat op hem te wachten.

‘Ik vertrok naar Europa om daar beter te worden. Uiteindelijk is gebleken dat het één van de beste keuzes is gebleken. Daar leer je meer over het spelletje dan in Nigeria.’

Periode bij Ajax
In drie seizoenen in Nederland maakt Kanu veel indruk met zijn manier van spelen. Met twee meter aan lengte is hij een ware plaag voor verdedigers. In 54 officiële wedstrijden vindt hij 25 keer het net. Interesse van verschillende buitenlands clubs lonkt en het is Internazionale dat concreet op de deur klopt. Op twintigjarige leeftijd vertrekt Kanu naar Italië. In het shirt van Internazionale moet de ex-Ajacied laten zien dat hij ook een topper is buiten Nigeria en Nederland. Niets lijkt dat in de weg te staan. In de zomer wordt hij tot Afrikaans voetballer van het jaar gekozen en wint hij de Olympische zomerspelen met Nigeria. Maar dan breken er moeilijke tijden voor hem aan.

kanu-inter

Kanu in het shirt van Internazionale

Hartafwijking
Kanu krijgt schokkend nieuws te horen. De medische staf van zijn nieuwe club constateert dat Kanu een afwijking aan de aortaklep heeft. Doktoren melden hem dat hij zijn laatste wedstrijd in het profvoetbal heeft gespeeld. Zijn wereld stort in. Kanu is vastbesloten om terug te keren op de grasvelden, voetbal is nou eenmaal zijn leven. Hij laat zich door vele specialisten onderzoeken en uiteindelijk ondergaat hij een operatie in Amerika. Na anderhalf jaar maakt hij dan eindelijk zijn debuut in Milaan.

Held in Londen
Na twaalf wedstrijden en één doelpunt wordt hij in 1999 verkocht aan Arsenal. Met deze transfer is zo’n zeven miljoen euro gemoeid. Zijn debuut voor de “Gunners” is zeer opmerkelijk. Tijdens de FA Cup wedstrijd tegen Sheffield United wordt de bal uitgespeeld voor een blessurebehandeling. Als Ray Parlour (Arsenal) de bal terugspeelt naar Sheffield rent Kanu in volle vaart achter de bal aan, speelt deze naar good-old Marc Overmars en hij scoort de 2-1. Na de wedstrijd biedt Arsene Wenger aan om de wedstrijd over te spelen en dat gebeurt.

overmarskanu

Bij Arsenal wordt Kanu een grootheid in het profvoetbal. Met de meest wonderbaarlijke doelpunten en geweldige acties is hij een held in Londen. In het seizoen 1999-2000 scoort hij 17 keer. In de daaropvolgende zomer trekt Arsenal Thierry Henry aan. Door de komst van de Fransman moet Kanu op de bank plaatsnemen.

West Bromwich Albion
In totaal speelt Kanu 120 wedstrijden voor Arsenal, maar zijn contract wordt in 2004 niet verlengt. Hij vertrekt transfervrij naar het net gepromoveerde West Bromwich Albion. Bij ‘ The Baggies’ maakt Kanu een historische blunder. Met nog geen meter van de lijn weet hij de bal voor een leeg doel over te schieten. Deze misser wordt als blunder van het jaar gekozen en staat in vele geheugens van de Albionsupporters gegrift.

Kanu weet met West Bromwich nog twee jaar in de hoogste divisie te blijven, maar in 2006 degradeert de club alsnog en vertrekt Kanu transfervrij naar Portsmouth. Bij ‘Pompey’ wordt hij in zijn 1e seizoen topscorer. In september van dit jaar wordt bekend dat hij zijn contract met een jaar verlengd heeft. In 2008 schiet hij Portsmouth naar de FA Cup. Hij scoort het enige doelpunt in de finale tegen Cardiff City.

kanupompeyarticle_image

Manier van spelen
Met zijn lange benen zou je zeggen dat Kanu de ideale kopper is, maar hier staat hij niet bekend om. Zijn wat slungelige houding in combinatie met zijn kapbewegingen, techniek en balbehandeling maken hem tot een unieke speler. Zijn ontdekker Iheanyi Ajaero zegt: ‘Nwankwo had zo’n bijzondere benadering van het spel en was bovendien heel toegankelijk voor correcties van de kant van de trainer. Hij had toen al diezelfde stijl van spelen en maakte acties die volstrekt onvergelijkbaar zijn met die van andere spelers.’

Kanu scoort vele onwaarschijnlijke doelpunten in zijn carrière. Bij Arsenal maakte hij de ene na de andere. Vooral de treffer tegen Chelsea, waar hij op de achterlijn de keeper uitspeelt en de bal hoog in het dak van het doel ramt is een juweeltje. Ook zijn doelpunt tegen Tottenham Hotspur mag er wezen. Kanu staat met de rug naar het doel, krijgt de bal toegespeeld, lobt hem over zichzelf en de verdediger die achter hem staat en verschalkt doelman Walker.

Voetballende broertjes
Dat voetbal in de genen zit bij de familie Kanu is wel duidelijk. Nwankwo heeft nog een broer en een broertje die ook professioneel voetbal spelen. Zijn oudere broer, Godwin Kanu, was jarenlang verdediger bij dezelfde club als waar Nwankwo begon, Iwuanyanwu Nationale. Het jongste broertje Christopher volgde Nwankwo naar Ajax en Inter, maar komt uiteindelijk toch terug in Amsterdam, waar hij vijftien wedstrijden speelde. Tegenwoordig voetbalt Christopher niet meer.

Het geloof en liefdadigheid
Zijn ouders voedden hem op als overtuigd christen. Hij gelooft dat God verantwoordelijk is voor al zijn successen in het leven: ‘Met behulp van God heb ik me teruggevochten in het leven. Ik dank hem voor alle doelpunten.’

Naast voetbal en zijn geloof zet Kanu zich ook in voor verschillende goede doelen. Hij is onder andere ambassadeur van Unicef en werkt mee aan een jongerenproject in Nigeria. ‘Het doel is om kansarme kinderen te helpen met hun talent. Door mijn status kan ik deze kinderen helpen en hoop ik dat er meer aandacht voor hun komt.’

Nadat er in een hartafwijking bij hem is geconstateerd heeft de spits de Kanu Heart Foundation opgericht. ‘Zelfs als ik stop met voetballen zal ik me nog blijven inzetten voor de Foundation en andere goede doelen. Door mijn operatie ben ik een sterkere persoonlijkheid geworden. Je realiseert je dat er meer is dan voetbal.’

Prijzenkast
Dat Kanu een topvoetballer is blijkt wel uit het feit dat in zijn prijzenkast bijna geen enkele prijs ontbreekt. Kampioenschappen (in Nigeria, Nederland en Engeland), nationale bekers (Johan Cruijff Schaal en FA Cup met Arsenal en Portsmouth) en internationale bekers (Champions League met Ajax en Uefa Cup met Internazionale) blinken in de prijzenkast van Kanu. Verder won hij met Nigeria Olympisch goud en is hij tweemaal verkozen tot Afrikaans voetballer van het jaar. Er ontbreekt slechts één prijs in de kast en dat is de FIFA wereldbeker…

kanunigeria

Super Eagles
Ook bij het Nigeriaans elftal is Kanu van waarde gebleken. Hij speelde 67 wedstrijden, waarin hij 13 keer wist te scoren. Ook was hij met de ‘Super Eagles’ te bewonderen op het WK van 1998 en 2002. In 1996 wist hij Olympisch goud te winnen met Nigeria. Nog steeds is ‘King Kanu’ aanvoerder van het Nigeriaans elftal. De Nigerianen hebben een moeizame kwalificatie achter de rug. Met een punt voorsprong eindigden de Super Eagles als eerste. ‘We hebben nog veel werk te verzetten. Tijdens de Afrika Cup kunnen we zien hoe ver we zijn en dat is een prachtige voorbereiding op het WK.’ De wereldkampioenschappen in Zuid-Afrika zijn ook de laatste kans voor Kanu om te schitteren in het groenwitte tuniek. Daarna zal hij een punt achter zijn spelerscarrière zetten.

framework_logo-1

Dit artikel is oorspronkelijk geplaatst op roadto2010.nl

About Kars ter Avest